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Die Besatzung eines Swssair Langstreckenflugzeug vom Typ McDonnel Douglas MD-11 bemerkte im Cockpit von Flug 111 auf ihrem Weg von New York nach Genf ungefähr 56 Minuten nach dem Start in New York Rauchentwicklung. Die Maschine befand sich auf einer Flughöhe von rund 10000 Metern. Als die Piloten um Erlaubnis für eine Notlandung in Boston baten, erhielten sie die Antwort, die Maschine befinde sich in einer Entfernung von nur 67 Kilometern von Halifax, das somit näher als Boston liege. Fünf Minuten später baten die Piloten darum Treibstoff ablassen zu können, da das Flugzeug für die Landung zu schwer wäre. Das Gewicht der Maschine belief sich auf 208 Tonnen. Wenige Minuten nach der Anfrage Treibstoff ablassen zu dürfen sendeten die Piloten einen Notruf aus, anschliessend brach die Funkverbindung zusammen. Das Langstreckenflugzeug stürzte kurze Zeit später vor Halifax in den Atlantik. Keiner der Insassen überlebte. Die Maschine zerschellte in unzählige Einzelteile.

Ungenügendes Sicherheitssystem

An Bord des Flugzeugs ist ein Feuer ausgebrochen, wie schon bald feststand, doch konnte die Brandursache lange nicht gefunden werden. Als Ursache wurde ein Kabelbrand im Video- und Musiksystem der Maschine vermutet, konnte aber lange nicht bestätigt werden. Die Untersuchung der Ursache erwies sich als langwierig und schwierig. Mehr als zwei Millionen Einzelteile mussten zunächst vom Meeresgrund geborgen und begutachtet werden. Die Untersuchung dauerte beinahe fünf Jahre - es handelt sich um die längste und teuerste Untersuchung in der kanadischen Luftfahrgeschichte. Die Kosten beliefen sich auf 30 Millionen Dollar. Die Suche nach den Gründen für den Absturz fand erst im März ihren Abschluss und bestätigte die Vermutungen: Ein elektrischer Funke im Video- und Musiksystem löste einen Schwelbrand aus, der sich über die Isolationsschicht des Flugzeugs ausbreiten konnte und schliesslich zu dessen Absturz führte. Gemäss Untersuchungen hatten die Piloten mangels vollständigem Rauchmeldesystem und Löschvorrichtungen keine Chance den Absturz zu verhindern. Als sie den Brand bemerkten, war es bereits zu spät.

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